¿En qué consiste la misión DART?

Minutos después de la 1 de la mañana -hora local de la costa este de Estados Unidos- un Falcon 9 desarrollado por Space X inició su vuelo 129. En esta ocasión en una misión asociada a la NASA (EEUU) y la ASI (Italia): DART, o «Prueba de Redireccionamiento de un Asteroide Doble» por su sigla en inglés.

Los chistes con Bruce Willis referidos a la película Armageddon (Michael Bay, 1998), donde un grupo de perforadores viaja a un asteroide para dinamitarlo y evitar que este destruya a la Tierra, no se hicieron esperar. Además de que DART no es una misión tripulada, la otra gran diferencia en la que debemos hacer hincapié antes que nada es que este asteroide no está en rumbo de colisión con nuestro planeta ni representa peligro.

Entonces, ¿por qué impactar contra un asteroide? Es una suerte de ensayo de parte de la Oficina de Cordinación de Defensa Planetaria (NASA) para alguna vez en el futuro donde quizás debamos saber cómo hacerlo. Aquello de «mejor prevenir que lamentar», por más exagerado que hoy nos pueda sonar.

El objetivo es Dimorphos, un asteroide de 160 metros de diámetro, que orbita alrededor de otro mayor: Didymos, de 780 metros de diámetro. Este pequeño sistema orbita a su vez alrededor del Sol, entre la Tierra y Marte, y Marte y Júpiter. Fue descubierto en abril de 1996, y en 2003 pasó a «solo» 0.048 UA de la Tierra.

La sonda DART impactará a 6 kilómetros por segundo contra él, entre el 26 de septiembre y el 1° de octubre de 2022, y se estudiará cuánto afectará esto a la velocidad con la que orbita a su asteroide principal, para luego escalar los resultados a otros casos.

El sistema Didymos, ambos cuerpos a escala.

La Agencia Espacial Italiana aportó a la misión su LICIAcube, una pequeña sonda del tamaño de una caja de zapatos, que se desprenderá de DART diez días antes del impacto, y se posicionará para tomar fotografías del momento cúlmine de la travesía y enviarlas de vuelta a la Tierra. De esta forma se podrá observar el desprendimiento de material y el posterior cráter que quedará en la superficie de Dimorphos.

LICIAcube observando desde una distancia prudencial el impacto para enviar fotografías a la Tierra.
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