Eta Acuáridas, una lluvia de meteoros con los restos del Halley

La décima estrella más brillante de la constelación de Acuario se ubica a 183 años luz del Sol: su nombre es Eta Aquarii y tiene un radio de 2.77 veces el de nuestra principal estrella. Si la buscamos por la noche, desde su zona en el cielo veremos venir, entre finales y de abril y principios de mayo de cada año, la lluvia de meteoros que lleva su nombre: Eta Acuáridas.

Como ya hemos hablado en el artículo «¿Qué son las lluvias de meteoros?», los cometas que pasan por el Sistema Solar dejan a su paso una estela de escombros. En determinados momentos del año, la Tierra cruza ese camino y los restos que habían quedado «suspendidos» impactan a alta velocidad contra la atmósfera terrestre incinerándose y presentando un interesante espectáculo para quienes sean pacientes y estén mirando por la noche.

Representación, fuera de escala, de cómo se dan las lluvias de meteoros.

En el caso de la lluvia de Eta Acuáridas, sus escombros pertenecen al cometa Halley, que pasó por última vez por la tierra en 1986 y se espera su retorno para 2061. La tasa horaria zenital (ZHR, «zenithal hourly rate» en inglés) para esta lluvia es de 50 meteoros.

Año tras año, comienza alrededor del 19 o 20 de abril y finaliza en la última semana de mayo. En 2022 su pico se dará -como lo anunciamos en el calendario astronómico de Vuelta por el Universo entre las madrugadas del 5 y el 6 de mayo, cuando su observación será ideal. No será necesario usar ningún instrumento, pero sí es altamente recomendable alejarse de centros urbanos con contaminación lumínica abundante.

Cómo encontrar la lluvia en la noche

Para ubicar la zona hacia donde deben mirar, bastará con buscar la constelación de Acuario asomando por encima del horizonte al este de nuestro cielo. En latitudes como las de Montevideo (Uruguay), Buenos Aires (Argentina) o Santiago (Chile), la constelación será visible a partir de las dos o tres de la mañana; mientras que en latitudes norteñas, como por ejemplo en Ciudad de México, recién será visible pasadas las seis de la mañana.

En octubre tendremos una nueva lluvia de meteoros causada por escombros del cometa Halley, en esa ocasión serán las Oriónidas, con un ZHR de menos de la mitad que las Eta Acuáridas.

Posición del Halley en el Sistema Solar a escala, a febrero de 2021. (vía NASA Jet Propulsion Laboratory)
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