Gemínidas: la última gran lluvia de meteoros del año

Cada 523 días, 3200 Phaethon completa una órbita en torno al Sol. Este cuerpo está catalogado oficialmente como asteroide, pero hay una discusión al respecto ya que algunas características de él no coinciden con las que presentan otros asteroides. Últimamente se lo ha llamado también como «cometa rocoso» (‘rock comet’), pero aún no hay un consenso al respecto.¹

Cuando este cuerpo se acerca a la principal estrella del Sistema Solar, va perdiendo en su paso partículas y escombros varios. Casualmente, en un punto su órbita y la de la Tierra se acercan notablemente, tanto así como para que esos restos impacten contra la atmósfera terrestre y se dé una de las lluvias de meteoros más intensas del año: las Gemínidas.

Recibe ese nombre ya que su radiante, el punto en el cielo desde donde parecerían «venir» todos los meteoros, se ubica en la constelación de Gémini.

Simulación de la órbita de 3200 Phaethon, donde se ve su cruce con la órbita terrestre (NASA JPL Small-Body Database)

Los cálculos anuncian entre 80 y 120 meteoros por hora en su pico: la madrugada del martes 14 de diciembre. Desde el hemisferio norte su observación es más favorable, ya que Gémini asoma por encima del horizonte apenas después del atardecer y toma mayor altitud, mientras que en el sur lo hace cerca de la medianoche y no pasa los 30° de altura.

La buena noticia es que para las 3:30, el mejor momento para apreciar algún meteoro dada la altura del radiante, la Luna -que atraviesa la fase de cuarto creciente²– ya se habrá ocultado hace prácticamente una hora, favoreciendo la oscuridad del cielo.

A las 3:30 de la mañana (UTC -3), mirando al norte y con una altura de 21° sobre el horizonte (vía Stellarium para Montevideo, Uruguay)

La lluvia se verá hasta el 20 de diciembre, pero cada vez con menor intensidad, y con una Luna llena acercándose a la constelación, dificultando por su brillo la observación de meteoros.

Phaethon volverá a pasar cerca de la órbita terrestre en abril de 2022, dejando atrás algunos escrombros y partículas que se desprenderán y serán parte de las Gemínidas del próximo año.

Referencias

  1. Asteroid Phaethon, Nasa – 13 de diciembre, 2021
  2. Calendario astronómico – 1° de diciembre, 2021
  3. ¿Qué son las lluvias de meteoros? – 4 de julio, 2021
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